La luz azul de los dispositivos: Mitos y realidades

¿Debemos preocuparnos de la luz que emiten nuestros dispositivos?

Los LEDs (Light-Emitting Diodes) son utilizados ampliamente en estos dias. Son muy comunes en la iluminación comercial o de hogares, y también en televisores, teléfonos celulares, tabletas y muchos otros dispositivos electrónicos.

La luz LED suele tener picos de emisión en el rango de la luz azul (400-490 nm).
Durante mucho tiempo se hipotetizó acerca de los efectos “tóxicos” de la luz azul sobre la retina o en la alteración del nivel de melatonina y del ciclo circadiano.

Como veremos, en este tema existen mitos, realidades y algunas áreas grises.

Fototoxicidad ocular

El concepto de fototoxicidad existe hace décadas y trata de explicar la génesis de diferentes patologías oculares.

La hipótesis básica consiste en la existencia de radiaciones electromagnéticas de mayor y menor energía según su longitud de onda. Las de mayor energía podrían, en teoría, generar un daño progresivo sobre el delicado tejido de la retina.

Es decir, la radiación con longitud de onda mayor sería menos energética, y por ende, más lesiva que otra con longitud de onda menor.

Tenemos así que la luz azul tiene mayor longitud de onda que la luz roja o verde. Pero menos que la violeta o ultravioleta.

Sin embargo que una luz sea más energética que otra no implica necesariamente que se genere toxicidad. Y mucho menos que necesitemos filtrar ciertas longitudes de onda del espectro visible.
Cuidado, esto no significa que no debamos usar protección para soldar o para ver un eclipse. El no usarla puede causar una patología llamada maculopatía por radiación, algo así como una quemadura solar a nivel de nuestra retina. Pero, la luz ambiente normal no causa esta maculopatía en lo absoluto.

By Rhcastilhos. And Jmarchn. – Schematic_diagram_of_the_human_eye_with_English_annotations.svg, CC BY-SA 3.0, Link

Es aquí donde aparece el concepto de “maculopatía asociada a la edad”, de causa desconocida y que, durante mucho tiempo fue asociada a la fototoxicidad. Pero lo cierto que es que no hay datos que sostengan firmemente esta hipótesis.

Algo curioso (y peligroso) es que no solo no hay datos para justificar esta idea, sino que existen además campañas de marketing muy agresivas para comercializar protectores de pantallas, cristales para anteojos o incluso lentes intraoculares con filtros para estas longitudes de onda.

Trastornos del sueño

Los trastornos de sueño son cada vez más frecuentes entre jóvenes y adolescentes de todo el mundo.
Las motivos que intentan explicar este cambio de los últimos años tienen que ver con causas biológias, psicosociales y ambientales.
Una de estas causas estudiadas es el uso de dispositivos electrónicos, que puede retrasar el horario de dormir, o incluso, disminuir el tiempo total de sueño.

Hoy en día, pueden ser muchos los dispositivos electrónicos que se utilicen en una habitación: Celulares, tabletas, televisores, computadoras, consolas de video juegos, etc.
La hipótesis que afirma que los dispositivos electrónicos motivan sueño insuficiente o de baja calidad se sostiene en los siguientes mecanismos:

  • Desplazamiento del tiempo: Más tiempo frente a la pantalla, menos tiempo para dormir.
  • Social y fisiológico: La interacción social por medio de los dispositivos puede dificultar la capacidad para dormirse (y mantenerse dormido).
  • Efecto de la luz en ciclo circadiano y de alerta, ¡y este es el tema que nos ocupa en este artículo!

El ritmo circadiano se regula, entre otras formas, mediante una hormona llamada Melatonina.

Primeramente el estimulo luminoso es absorbido por fotopigmentos en la retina, uno de ellos es la melanopsina, la cual se encuentra en células muy específicas dentro de la retina. Esta melanopsina no interviene en la formación de imágenes, sino que se comunica con un área del cerebro llamado núcleo supraquiasmático, ubicado en el hipotálamo.

By Srruhh – Own work, CC BY-SA 4.0, Link

El hipotálamo procesa la información que recibe de estas células de la retina y envía una respuesta a la glándula pineal, que es donde se sintentiza y libera la melatonina.
Esta hormona es una inductora natural del sueño, y su secreción se suprime con el estímulo luminoso. Es decir que su nivel se eleva durante la noche y decrece durante el día. De esta hormona se puede hablar muchísimo, por lo que lo dejaremos para otro artículo.

¿Y que pasa con la luz durante la noche?

Un estudio del año 2013 señala que el estímulo luminoso de un Ipad de 10 pulgadas con brillo máximo durante dos horas causa una supresión significativa de la hormona melatonina.
En consonancia, otro articulo informa que la luz tiene un efecto positivo sobre el estado de alerta. Además el tiempo de exposición, la dosis lumínica, frecuencia y longitud de onda de la luz pueden generar diferentes respuestas.

El efecto de la luz en nuestro cuerpo ha sido ampliamente estudiada. Y si bien los estudios no son definitivos hay cierto consenso en que que el estimulo luminoso puede afectar nuestro estado de alerta.
Sin embargo, el efecto de la temperatura de color de la luz blanca sobre el estado de alerta es menos claro. Algunos estudios encontraron un mayor estado de alerta con temperaturas de color más altas (azul), pero otros estudios no informaron efectos perjudiciales de filtrar estas longitudes de onda.

En general, los pequeños tamaños de muestra utilizados en los estudios sobre los efectos de la luz sobre el estado de alerta hacen que sea difícil sacar conclusiones definitivas y se necesitan estudios con mayor poder estadístico.

En resumen, si existe una asociación entre el tiempo de uso de pantallas y los trastornos del sueño. Y más allá de usar mas o menos luz azul, deberíamos apagar las pantallas unas horas antes de ir a dormir.

Tips para tecnófilos nocturnos:

Sugerencias para aquellos que no pueden apagar los dispositivos electrónicos durante la noche:

  • Atenuar el brillo del dispositivo al mínimo.
  • Modo oscuro, para reducir la cantidad de luz emitida.
  • Hacer uso de aplicaciones que filtren la luz de longitud de onda corta (azul) en la noche.
  • ¡Pero la mejor y menos popular respuesta sería simplemente evitar utilizar los dispositivos antes de irse a dormir!

Conclusiones:

  1. No hay evidencia firme que indique que nuestras retinas puedan verse comprometidas al recibir luz azul o de cualquier parte del espectro visible, en condiciones normales.
  2. El tiempo de uso pantalla antes de dormir se asocia a trastornos del sueño, y aunque la luz azul podría generar un efecto mayor que luces de otras longitudes de onda, la evidencia no nos permite afirmar esto último.

Bibliografia

https://ocularis.es – Biografia sobre fototoxicidad

Wood B, Rea MS, Plitnick B, Figueiro MG. Light level and duration of exposure determine the impact of self-luminous tablets on melatonin suppression. Appl Ergon 2013;44(2):237e40.

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Gianluca Tosini, Ian Ferguson, Kazuo Tsubota. Effects of blue light on the circadian system and eye physiology. Molecular Vision 2016; 22:61-72

Las imágenes del artículo se distribuyen bajo licencia CC0.

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